7.31.2013

Así fue la vida de Milton Friedman



El 31 de julio de 2013 se cumplen 101 años del nacimiento de Milton Friedman (1912-2006), uno de los economistas más importantes e influyentes de la segunda mitad del siglo XX. 

Friedman nació en Brooklyn, Nueva York. Fue el más pequeño de cuatro hermanos; hijo de padres judíos Sarah y Saúl Friedman, quienes se dedicaban al comercio logrando un modesto ingreso familiar. 

Friedman creció en la ciudad Rahway, Nueva Jersey. Perdió a su padre cuando tenía 15 años, estaba a punto  de concluir la secundaria.  Para continuar sus estudios tuvo que ejercer múltiples oficios, camarero, vendedor, trabajos en el verano, y otras fuentes de ingresos, que combinados con una beca estatal le permitieron completar sus estudios. 

No es común que un curso de geometría euclidiana enamore a un joven estudiante, tampoco es habitual que un economista realice cálculos para estimar la resistencia de aleaciones de cromo, níquel y otros metales que debían usarse para cubrir motores a reacción y turbinas de gas, pero tratándose de Milton Friedman, heredero del espíritu liberal de Adam Smith, todo se puede esperar. Su amor y respeto a las matemáticas era enorme, pero su vida como economista fue fuente de muchos placeres y satisfacciones. 

El profesor Friedman fue un brillante intelectual. Su estilo era versátil, liberal, ingenioso, precavido, escéptico, polémico, de gran rapidez mental y aguda inteligencia; pero sobre todo, en sus contribuciones a nuestra ciencia refleja con precisión su personalidad y su extraordinaria diversidad, sin duda se trata de un economista de economistas. La única persona capaz de rivalizar con él en influencia sobre el diseño de políticas en el siglo XX, fue John Maynard Keynes.

Arthur Burns fue su profesor en la Universidad de Rutgers y parece que ayudó a convencer a Milton para que no se hiciese actuario, pues recibió dos ofertas de becas: una en matemáticas aplicadas en la Universidad de Brown y otra en economía en la Universidad de Chicago. El contexto económico en 1932 también jugó su papel, Estados Unidos se encontraba en el fondo de la depresión más profunda de su historia y el problema dominante de la época era la economía, sin duda se trató de una decisión que determinó el curso de su vida. 

Ya en Chicago, era el otoño de ese año y cursando clases de economía conoció a una bella joven de nombre Rose Director, quien fue su colaboradora y compañera de toda la vida. Se casaron en 1938 y permanecieron en ese feliz estado hasta la muerte de Friedman.


Rose y Milton Friedman en Washington, DC, 1937. Milton Friedman Papers Hoover Institution Archives.

Obtuvo su doctorado en Columbia en 1946, treinta años más tarde recibió el premio Nobel de economía. Friedman fue profesor de la Universidad de Chicago durante 30 años (1946-1976), la cátedra que dejó la ocupó Robert Lucas, quién a pesar de ser su discípulo, tuvo diferencias notables con él.
En 1951 ya recibió la medalla John Bates Clark, que la American Economic Association concede a los economistas americanos con menos de 40 años que hayan hecho una gran contribución a la economía.
El profesor Friedman tiene muchas líneas de investigación, pero podemos destacar tres: la teoría del consumo, el dinero y la política monetaria y quizás la más polémica; su férrea defensa de la libertad y mercados libres como herramienta de bienestar general. En cada oportunidad señalaba que los mercados y el sistema de precios canalizaban los esfuerzos de los individuos en la asignación de recursos y que era más eficiente que cualquier otro sistema alternativo.

Sus contribuciones al pensamiento y la teoría económica son claramente marcadas, a menudo la describía como una disciplina fascinante, y lo que la hace más sorprendente es que sus principios fundamentales son tan simples que pueden ser escritos en una página.

El profesor Friedman falleció el 16 de noviembre de 2006 en San Francisco, Estados Unidos, a causa de un fallo cardiaco a la edad de 94 años.  Su colega y viejo amigo, Paul Samuelson también murió a los 94 años.







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